Cómo mantenerse físicamente activo protege al cerebro que envejece

Actividades sencillas como caminar refuerzan las células inmunitarias del cerebro, lo que puede ayudar a mantener la memoria aguda
Gretchen Reynolds
02/12/2021
Clarín.com
The New York Times International Weekly

Mantenerse físicamente activo a medida que se envejece reduce sustancialmente el riesgo de desarrollar demencia a lo largo de la vida, y no requiere un ejercicio prolongado.

Caminar o moverse, en lugar de estar sentado, puede ser todo lo que se necesita para ayudar a reforzar el cerebro, y un nuevo estudio de octogenarios de Chicago puede ayudar a explicar por qué.

El estudio, que ha realizado un seguimiento de la frecuencia con la que las personas mayores se mueven o se sientan, y luego ha analizado el interior de sus cerebros después de su muerte, ha descubierto que ciertas células inmunitarias vitales funcionan de forma diferente en los cerebros de las personas mayores que son activas en comparación con sus compañeros más sedentarios.

La actividad física parecía influir en la salud de su cerebro, en su capacidad de pensar y en la posibilidad de que experimentaran la pérdida de memoria de la enfermedad de Alzheimer.

Los resultados se suman a la creciente evidencia de que cuando movemos el cuerpo, cambiamos la mente, independientemente de la edad.

Ya hay muchas pruebas científicas que indican que la actividad física fortalece nuestro cerebro.

Por ejemplo, las personas mayores y sedentarias que empiezan a caminar durante una hora casi todos los días, suelen aumentar el volumen de su hipocampo, el centro de la memoria del cerebro, reduciendo o invirtiendo el encogimiento que suele producirse allí con el paso de los años.

Las personas activas de mediana edad o mayores también tienden a obtener mejores resultados en las pruebas de memoria y pensamiento que las personas de la misma edad que rara vez hacen ejercicio, y tienen casi la mitad de probabilidades de que se les diagnostique la enfermedad de Alzheimer.

Además, las personas activas que desarrollan demencia suelen mostrar los primeros síntomas años más tarde que las personas inactivas.

Pero el modo en que el movimiento remodela nuestros cerebros sigue siendo un misterio, aunque los científicos tienen indicios de los experimentos con animales.

Cuando los ratones y ratas de laboratorio adultos corren sobre ruedas, por ejemplo, estimulan la producción de hormonas y sustancias neuroquímicas que impulsan la creación de nuevas neuronas, así como de sinapsis, vasos sanguíneos y otros tejidos que conectan y nutren esas jóvenes células cerebrales.

Los estudios demuestran que el ejercicio de los roedores también ralentiza o detiene el deterioro del cerebro de los animales relacionado con el envejecimiento, en parte porque refuerza unas células especializadas llamadas microglía.

Poco conocidas hasta hace poco, las células microgliales son ahora las células inmunitarias residentes en el cerebro y los vigilantes del pasillo.

Vigilan los signos de deterioro de la salud neuronal y, cuando detectan células en declive, liberan sustancias neuroquímicas que inician una respuesta inflamatoria.

La inflamación, a corto plazo, ayuda a eliminar las células problemáticas y cualquier otro residuo biológico.

Después, la microglía libera otros mensajes químicos que calman la inflamación, manteniendo el cerebro sano y ordenado y el pensamiento del animal intacto.

Pero estudios recientes han descubierto que, a medida que los animales envejecen, su microglía puede empezar a funcionar mal, iniciando la inflamación pero sin calmarla posteriormente, lo que conduce a una inflamación cerebral continua.

Esta inflamación crónica puede matar a las células sanas y causar problemas de memoria y aprendizaje, a veces lo suficientemente graves como para inducir una versión roedora de la enfermedad de Alzheimer.

A menos que los animales hagan ejercicio.

En ese caso, los exámenes post mortem de sus tejidos demuestran que los cerebros de los animales suelen estar repletos de microglía sana y útil hasta una edad avanzada, mostrando pocos signos de inflamación cerebral continua, mientras que los propios roedores ancianos conservan una capacidad juvenil de aprender y recordar.

Sin embargo, nosotros no somos ratones y, aunque tenemos microglía, los científicos no habían encontrado hasta ahora una forma de estudiar si la actividad física a medida que envejecemos -o no- influye en el funcionamiento interno de las células microgliales.

Así que para el nuevo estudio, que se publicó en noviembre en la revista Journal of Neuroscience, los científicos afiliados al Centro Médico de la Universidad Rush de Chicago, la Universidad de California en San Francisco y otras instituciones recurrieron a los datos del ambicioso Proyecto Rush de Memoria y Envejecimiento.

Para ese estudio, cientos de habitantes de Chicago, la mayoría de ellos de más de 80 años, completaron extensas pruebas anuales de pensamiento y memoria y llevaron monitores de actividad durante al menos una semana.

Los monitores mostraban que pocos hacían ejercicio formal, pero algunos se movían o caminaban mucho más a menudo que otros.

Muchos de los participantes murieron a lo largo del estudio y los investigadores examinaron los tejidos cerebrales almacenados de 167 de ellos, en busca de marcadores bioquímicos persistentes de la actividad microglial.

Querían ver, en efecto, si las microglías de las personas parecían haber estado perpetuamente sobreexcitadas durante sus últimos años, impulsando la inflamación cerebral, o si eran capaces de frenar su actividad cuando era apropiado, reduciendo la inflamación.

Los investigadores también buscaron los rasgos biológicos comunes de la enfermedad de Alzheimer, como las placas y los ovillos reveladores que acribillan el cerebro.

A continuación, cotejaron estos datos con la información obtenida de los registradores de actividad de las personas.

Descubrieron una fuerte relación entre estar en movimiento y una microglía sana, especialmente en las partes del cerebro relacionadas con la memoria.

La microglía de los hombres y mujeres mayores más activos contenía marcadores bioquímicos que indicaban que las células sabían estar tranquilas cuando era necesario.

Sin embargo, la microglía de los participantes sedentarios mostraba signos de haberse atascado en una sobremarcha poco saludable durante sus últimos años.

Esos hombres y mujeres inactivos también obtuvieron en general las puntuaciones más bajas en las pruebas cognitivas.

Sin embargo, lo más interesante es que estos efectos fueron mayores en las personas cuyos cerebros mostraban signos de la enfermedad de Alzheimer cuando murieron, independientemente de que tuvieran graves problemas de memoria mientras estaban vivos.

Si estas personas habían estado inactivas, su microglía tendía a ser bastante disfuncional, y sus recuerdos tendían a ser irregulares.

Pero si las personas se habían movido con frecuencia durante la última etapa de su vida, su microglía solía parecer sana después de su muerte, y muchas no habían experimentado una pérdida de memoria notable en sus últimos años.

Sus cerebros podían mostrar signos de Alzheimer, pero sus vidas y capacidades de pensamiento no.

Lo que estos resultados sugieren es que la actividad física puede retrasar o alterar la pérdida de memoria por la enfermedad de Alzheimer en las personas mayores, en parte manteniendo la microglía en forma, dijo Kaitlin Casaletto, profesora asistente de neuropsicología en el Centro de Memoria y Envejecimiento de la UCSF, que dirigió el nuevo estudio.

Alentadoramente, la cantidad de actividad necesaria para ver estos beneficios no fue grande, dijo Casaletto.

Ninguno de los participantes había corrido maratones en sus últimos años.

Pocos habían hecho ejercicio formal.

«Pero había una relación lineal» entre lo quietos que estaban y su salud cerebral, dijo.

«Cuanto menos se sentaban, más se paraban y más se movían, mejores eran sus resultados».

El estudio es importante, dijo Mark Gluck, profesor de neurociencia de la Universidad Rutgers de Nueva Jersey, que no participó en la investigación.

Los resultados son «los primeros en utilizar análisis post mortem de tejido cerebral para demostrar que un marcador de inflamación en el cerebro, la activación microglial, parece ser el mecanismo a través del cual la actividad física puede reducir la inflamación cerebral y ayudar a proteger contra los estragos cognitivos de la enfermedad de Alzheimer», dijo, aunque se necesita más investigación en personas vivas.

Además, nadie cree que la microglía sea el único aspecto del cerebro que se ve afectado por el movimiento, dijo Casaletto.

La actividad física modifica otras innumerables células, genes y sustancias químicas del cerebro, dijo, y algunos de esos efectos pueden ser más importantes que la microglía a la hora de mantenernos mentalmente agudos.

Este estudio tampoco demuestra que la actividad haga que la microglía funcione mejor, sino que la microglía sana es común en las personas activas.

Por último, no nos dice si obtenemos beneficios cerebrales adicionales por ser físicamente activos cuando somos mucho más jóvenes que los 80 años.

Pero Casaletto, que tiene 36 años, dijo que los resultados del estudio la mantienen ejercitada.

https://www.clarin.com/new-york-times-international-weekly/mantenerse-fisicamente-activo-protege-cerebro-envejece_0_bwRSf6lTx.html