Cómo proteger a las personas mayores del coronavirus

Las personas de más de 60 años, y especialmente las de más de 80, son particularmente vulnerables a las infecciones graves o mortales. A continuación se presentan algunas medidas para reducir su riesgo.

15/03/2020
Clarín.com
The New York Times International Weekly

En medio de la incertidumbre que gira en torno a la pandemia de coronavirus se encuentra un hecho incontrovertible: la mayor tasa de mortalidad se da entre las personas mayores, en particular las que tienen afecciones médicas subyacentes.

De los casos confirmados en China hasta la fecha, casi el 15% de los pacientes mayores de 80 años han muerto. Para los menores de 50 años, la tasa de mortalidad fue muy inferior al 1%.

Todavía no hay pruebas de que las personas mayores tengan una probabilidad significativamente mayor de adquirir el coronavirus que las personas más jóvenes. Pero los expertos médicos dicen que si las personas mayores de 60 años están infectadas, tienen más probabilidades de padecer una enfermedad grave que ponga en peligro su vida, incluso si su salud general es buena. Las personas mayores con afecciones médicas subyacentes corren un riesgo particularmente alto. Los expertos atribuyen parte del riesgo al debilitamiento del sistema inmunológico con la edad.

Esto deja a las personas mayores y a sus familias preguntándose qué precauciones adicionales deben tomar. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la Organización Mundial de la Salud, los geriatras y los especialistas en enfermedades infecciosas han recomendado varias prácticas óptimas.

Los geriatras recomiendan a sus pacientes que sigan las recomendaciones actuales de los CDC y la OMS, una letanía de consejos que se ha vuelto demasiado familiar: Lávese las manos frecuentemente con agua tibia y jabón durante 20 segundos o límpielas con un gel para manos a base de alcohol; evite los apretones de manos; manténgase alejado de las grandes reuniones; limpie y desinfecte los objetos que se tocan con frecuencia; y evite el transporte público y las multitudes. Abastecerse de suministros.

Los cruceros están fuera de toda consideración, así como los viajes no esenciales. Las visitas con los nietos no son aconsejables.

«He tenido esta conversación unas cien veces en la última semana», dijo la Dra. Elizabeth Eckstrom, jefa de geriatría en Oregon Health & Universidad de Ciencias de Portland. Eckstrom dijo que la mayoría de los pacientes que ve en su clínica son mayores de 80 años. Todos ellos han dejado clara su preocupación.

Y todos sus pacientes, dijo Eckstrom, tienen al menos una condición crónica. «La mayoría de ellos tienen tres, cuatro, cinco o más,» añadió.

La gente se equivoca al asumir que si una condición subyacente se maneja bien con el tratamiento, están fuera de peligro. Incluso los que tienen afecciones estables deben tomar precauciones adicionales.

«Estas afecciones pueden limitar la reserva subyacente y conducir a peores resultados cuando las personas mayores se enferman gravemente, lo que grava todos los sistemas orgánicos», dijo la Dra. Annie Luetkemeyer, especialista en enfermedades infecciosas del Hospital General Zuckerberg de San Francisco.

«Por ejemplo, la diabetes puede dificultar la lucha contra las infecciones, y las enfermedades cardíacas o pulmonares subyacentes pueden hacer más difícil que esos órganos puedan mantener el ritmo de las demandas creadas por una infección grave de COVID-19», dijo, refiriéndose al síndrome causado por el nuevo coronavirus.

El Dr. Daniel Winetsky, becario de enfermedades infecciosas de la Universidad de Columbia en Nueva York, dijo que su consejo a sus propios padres, que viven en San Francisco, ha cambiado drásticamente. Hace una semana, dijo, les tranquilizaba sobre su seguridad, incluso les animaba a seguir adelante con un viaje que planeaban hacer a los Everglades de Florida con un pequeño grupo de turistas.

Durante el fin de semana, sus temores sobre la pandemia aumentaron, y el martes no sólo les dijo que no fueran, sino que les aconsejó que redujeran al mínimo el número de personas con las que entraran en contacto. Las visitas con los nietos están verboten.

Winetsky le dijo a su madre, Carol, que tiene 73 años y tiene asma, que dejara de reunirse con su grupo de tejedoras quincenal. Y le dijo a su padre, Hank, que ha tenido dos endoprótesis coronarias, que no asistiera a ninguna de sus dos reuniones del grupo de libros.

Su madre sigue yendo al almacén, mientras evita los lugares concurridos como el supermercado. Con el permiso de su hijo, sigue yendo a fisioterapia por una lesión en la espalda, pero se asegura de que el terapeuta le lave las manos y que el equipo se limpie con desinfectante.

Algunos expertos recomiendan que los adultos mayores en riesgo cancelen las citas médicas no esenciales, incluyendo las de bienestar. Las sesiones de telemedicina, si están disponibles, suelen ser un sustituto razonable.

Eckstrom generalmente está de acuerdo, pero con advertencias. Aunque podría ser prudente cancelar las visitas de bienestar y otras que no son urgentes, dijo, «muchos adultos mayores tienen problemas que requieren un seguimiento regular, como la demencia, la enfermedad de Parkinson, las caídas, los problemas cardíacos». Le preocupa que el hecho de saltarse las visitas pueda permitir que estas condiciones se salgan de control, pero está de acuerdo en que la telemedicina puede normalmente salvar la brecha.

Otro paso útil: hablar con su médico sobre la posibilidad de almacenar dos o tres meses de cualquier medicamento de prescripción crítica.

Los expertos advierten que el distanciamiento social, piedra angular del control de las epidemias, podría conducir al aislamiento social, que ya es un problema en la población de edad avanzada. Según un reciente estudio del Centro de Investigación Pew de más de 130 países y territorios, el 16% de las personas de 60 años o más viven solas. La soledad, según los investigadores, viene con su propio conjunto de peligros para la salud.

Winetsky es consciente del peligro y ha sugerido a sus padres que se cambien a reuniones virtuales con amigos y parientes, teniendo en cuenta los beneficios del compromiso social. «He tratado de enmarcarlo como, ‘No cancele estas cosas, pero cambie a Zoom o Skype o FaceTime'», dijo.

April Vollmer, de 68 años, una artista que vive en Nueva York, voló a California en noviembre para una estancia prolongada con su padre de 91 años, que vive en Santa Cruz. Aún no se ha ido.

Justo cuando el mes pasado estaba planeando regresar a Nueva York donde tiene un marido, amigos y una rica vida cultural, el coronavirus atacó. Ahora supervisa a los ayudantes de salud en el hogar de su padre y da largas caminatas por los acantilados sobre el Pacífico, una actividad «libre de virus».

Recientemente, Vollmer recibió un correo electrónico de una amiga de su padre que el año pasado decidió pasar a la vida asistida. «La casa ha cancelado los eventos de grupo, y los residentes están comiendo solos en sus habitaciones», dijo Vollmer. «Parece un cambio más grande allí que para alguien que vive en casa».

Tener una charla con los ayudantes de salud en casa.

La National Association for Home Care & Hospice estima que 12 millones de «personas vulnerables de todas las edades» en los Estados Unidos reciben cuidados en sus hogares, prestados por una fuerza laboral de cuidados en el hogar de aproximadamente 2,2 millones de personas. Para muchos adultos mayores, eso significa un desfile constante de ayudantes de salud en el hogar que atraviesan la puerta, algunos más atentos a la higiene que otros.

La gente debería tener conversaciones con sus cuidadores sobre la higiene, sugirió el Dr. David Nace, presidente electo de la Sociedad de Medicina Post-Acución y Cuidados a Largo Plazo, un grupo profesional que representa a los profesionales que trabajan en instalaciones de cuidados a largo plazo.

Verifique que los asistentes se laven las manos o usen gel para manos. Cualquier equipo que traigan debe ser limpiado con desinfectante. Y asegúrese de que se sienten saludables.

«Si estás solo, puedes estar en una posición muy vulnerable porque dependes de esa persona», dijo Nace. «Puede sentirse intimidante. Pero espero que haya una relación lo suficientemente buena como para que puedas abrir la conversación».

Adam Henick, un inversor que vive en el Upper East Side en Manhattan, dijo que su padre, de 92 años, y su madre, de 88, viven en un departamento a una manzana de distancia, y los ayudantes vienen todos los días. Sólo uno lleva un barbijo, dijo.

«En un mundo perfecto, nadie entraría en el apartamento sin ponerse un barbijo», dijo Henick. «Pero es mejor que estar en un asilo de ancianos.»

Alrededor de 1,7 millones de personas, en su mayoría mayores, están en hogares de ancianos en los EE.UU., una fracción de los 50 millones de estadounidenses mayores de 65 años.

Dada la serie de muertes en un asilo de ancianos en Kirkland, Washington, golpeado duramente por el virus, los asilos están en alerta máxima. Muchos han entrado en modo de cierre total.

El gobierno federal le está diciendo a los asilos que prohíban todo tipo de visitas, haciendo excepciones sólo «para cuidados compasivos, como situaciones de fin de vida».

Curtis Wong, 66, un investigador jubilado de Microsoft que vive en el área de Seattle, solía visitar a sus padres a menudo. Tienen 90 años y viven en una residencia asistida en Sierra Madre, California.

El jueves, el centro prohibió todas las visitas no médicas y dijo que estaba cambiando los códigos de entrada del edificio. En un correo electrónico anunciando la medida, la dirección del centro ofreció poner a los residentes en contacto con sus familiares a través de FaceTime.

Hace tres días, Wong dijo, durante un video chat con su padre, «Me preocupaba no volver a verlo». Las cosas se pusieron muy emotivas».

Cathy Johnson, que vive en las afueras de Boston, está tratando de tomar el asunto en sus propias manos. Johnson es la principal cuidadora de su padre de 96 años, que vive cerca en un centro de vida independiente con 2.200 residentes. Se han notificado dos casos de coronavirus en la zona y Johnson, preocupada por la posibilidad de que el centro cierre sus puertas a los visitantes, ha estado planeando extraer a su padre y traerlo a vivir a su casa.

«En realidad creo que eso no es irrazonable, si es en su comunidad y tiene la capacidad de cuidar a esa persona en su casa de manera segura», dijo Nace.

Pero hasta ahora, el padre de Johnson, casado con el lugar y la rutina, se niega a abandonar las instalaciones.

Mantenerse activo, incluso en una pandemia.
Los geriatras temen que el distanciamiento social pueda afectar las rutinas de manera que pueda comprometer la vitalidad de los adultos mayores. Hacen hincapié en la importancia de mantener buenos hábitos, incluyendo el sueño suficiente, la alimentación saludable y el ejercicio.

El ejercicio puede ser beneficioso para combatir los efectos del coronavirus. Puede ayudar a estimular las funciones inmunológicas del cuerpo, disminuir la inflamación y tener beneficios mentales y emocionales. Un paciente que depende del ejercicio diario en el gimnasio, pero que intenta evitar situaciones de riesgo, podría simplemente salir a caminar.

El miércoles por la tarde, Hank Winetsky, de 80 años, acababa de regresar de una ronda de golf con un pequeño grupo. Su cuarteto tenía entre 70 y 81 años. «El golf es bastante seguro cuando se trata de contacto humano», dijo.

Pero incluso el golf demostró no ser un deporte sin contacto. «Había una botella de agua en el carro, y todos pensaron que era su propia botella», dijo. «Los cuatro bebimos de ella. Ahora estamos todos asustados. «Asustados» .

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