Ella 98 años. El 94 años. Se conocieron en el gimnasio.

Gertrude Mokotoff y Alvin Mann fueron presentados hace ocho años en un gimnasio en Middletown, Nueva York, donde aún trabajan dos veces por semana.

“Un amigo común me dijo: ‘Me gustaría que conocieras a una joven muy agradable'”, recordó el Sr. Mann después de cortar madera una mañana reciente en su casa de la cima de la montaña en Cuddebackville, cerca de Nueva York.

VINCENT M. MALLOZZI AUG. 11, 2017
The New York Times

En su primera cita, la llevó a un restaurante en Middletown llamado Something Sweet. “Era un caballero perfecto”, dijo, y añadió: “Había algo en ella que me hizo querer seguir hablando”.

En un abrir y cerrar de ojos, se convirtieron en un tema, hablar de sueños y metas y compartir una vida juntos.

Mann, que había visto el mundo a través de los ojos de un joven marinero mercante de Estados Unidos, volvió de mar agitado y encontró suficiente paz y tranquilidad en Cuddebackville para concentrarse en obtener un título universitario. La Sra. Mokotoff, cinco años mayor que él, había diseñado una casa en una alta cresta en Middletown y estaba ansiosa por llenarla con buena compañía.

“Me siguen burlándose de salir con un puma”, dijo Mann riendo. “Pero la diferencia de edad nunca me molestó porque acabamos de golpear, y no estaba a punto de dejarla ir”.

Se mantuvo más apretado cada vez que pasaba la temporada, y luego en junio, después de que una de sus muchas tardes de regreso a casa desde el Metropolitan Opera House en Manhattan, decidió seguir la tradición.

“Le pedí que se casara conmigo”, dijo con una risita. Estaba cansado de perseguirle.

La obligó el 5 de agosto en el Ayuntamiento de Middletown, donde intercambiaron votos ante el alcalde Joseph DeStefano y 50 familiares y amigos cercanos. (Fred Fox, el hermano mayor de la novia, que vive en Los Ángeles, no pudo asistir pero envió sus mejores deseos a su hermana pequeña).

Cuando su guitarrista comenzó a rasguear “Somewhere Over the Rainbow”, la Sra. Mokotoff, agarrando un pequeño ramo de rosas blancas, salió de una habitación lateral y comenzó a caminar lentamente hacia su futuro marido, con los ojos llenos de lágrimas.

Todos en la vieja sala del tribunal sonreían, especialmente el Padre Tiempo.

“Esto es como un regalo de cumpleaños temprano”, dijo Mokotoff antes de unirse a Mann.

Ella estaba mirando hacia el 20 de agosto, un día en que los recién casados ​​muy probablemente tendrán que trabajar juntos para apagar las velas en el pastel de cumpleaños de la Sra. Mokotoff – los 99 de ellos.

“Así que tengo 99, 98, es sólo un número”, dijo Mokotoff. “Pero hoy, todavía tengo 98 años, ¿verdad? Así que no hay que apresurar las cosas.

“La edad no significa nada para mí ni para Gert”, dijo. “No lo vemos como una barrera. Todavía hacemos lo que queremos hacer en la vida. ”

Mucho antes de que se introdujeran en el gimnasio, las vidas de la Sra. Mokotoff, ex alcalde de Middletown, y el Sr. Mann, un hombre de negocios jubilado, habían tomado forma completamente.

Ambos están viudos de matrimonios anteriores, y tienen siete hijos, 12 nietos y siete bisnietos entre ellos.

“La gente siempre pregunta qué es lo que nos mantiene jóvenes”, dijo Mann. “Por supuesto, una parte de ella es la ciencia médica, pero la mayor parte es que vivimos vidas libres de preocupaciones; No dejamos que nada que no podamos controlar nos moleste en lo más mínimo. ”

La Sra. Mokotoff, que nació en Brooklyn en 1918 hija de Anna Fox y Abraham Fox, un sastre, se graduó en Brooklyn College y recibió una maestría en biología de Columbia.

A los 23 años de edad, en 1941, se casó con Reuben Mokotoff, cardióloga de Manhattan, donde vivieron hasta 1952. Luego le persuadió a trasladar su práctica a Middletown, donde la Sra. Mokotoff se convertiría en una popular figura.

Durante más de tres décadas, fue profesora de biología, enseñando tecnología médica y microbiología, en el Orange County Community College, en Middletown, donde ahora es fideicomisaria. También inició el primer programa de formación para técnicos de microscopía electrónica, al tiempo que crió a cuatro niños.

En lugar de simplemente retirarse a finales de los 60, la Sra. Mokotoff decidió darle una oportunidad a la política y fue elegida dos veces alcalde en Middletown, ganando su segunda elección por un solo voto.

Pasó a ser presidente del Concejo Municipal, y en 1989, a los 71 años, se convirtió en la primera alcaldesa de Middletown, que se desempeñó dos períodos consecutivos. (Ella se presentó más adelante sin éxito para senador del estado de Nueva York.)

Como alcalde, se le atribuyó la punta de lanza de la creación de una biblioteca moderna en la ciudad, y para restaurar y revitalizar el antiguo Teatro Paramount, que fue construido en la década de 1930.

Ella había estado casada por 61 años en el momento de la muerte de su marido en 2002.

“Mi madre siempre ha sido una mujer muy atrevida”, dijo Susan Mokotoff Reverby, 71 años, jubilada después de 34 años de carrera en estudios de mujeres y género en Wellesley.

“Ella siempre tuvo interés en ayudar a otras personas”, dijo Reverby. “A pesar de ser una demócrata en una ciudad en gran parte republicana, todavía fue elegida alcaldesa, lo que le da una buena idea de cómo la gente alrededor de aquí sentía por ella.”

El Sr. Mann nació en Manchester, NH, el 24 de mayo de 1923. Hijo de Mae Mann y Hyman Mann, ejecutivo de seguros, se unió al esfuerzo de guerra en 1943 como un joven de 19 años, eventualmente sirviendo como segundo ingeniero A bordo de buques de carga, buques cisterna y buques de tropas durante la Segunda Guerra Mundial.

“Fue un tiempo de miedo”, dijo. “Había otros barcos que se hundían a nuestro alrededor. Yo fui uno de los afortunados que fue capaz de volver a casa. ”

Ya casado por el momento en que fue dado de alta con honores en 1947, abrió un negocio en Manhattan, Temporary Office Services Inc., que proporcionó a corto plazo la ayuda de secretaría y de oficina para otros negocios.

En 1960, el Sr. Mann, quien dijo que “nunca podría soportar vivir en la ciudad”, compró su casa de campo en Cuddebackville, en las estribaciones de las montañas Catskill, que él llama “un pedacito de cielo”.

El primer matrimonio de Mann, que duró 20 años antes de terminar en divorcio, produjo a su único hijo biológico, Mark Mann, ahora de 71 años, que se desempeñó como mejor hombre.

Su segundo matrimonio, a Maybelle Kart, una historiadora de arte y artista de Great Neck, Nueva York, que tuvo dos hijas, duró 45 años hasta su muerte en 2007.

El año pasado, el Sr. Mann se convirtió en la persona más vieja en graduarse en Mount St. Mary College. El colegio también le otorgó un doctorado honorífico en mayo pasado. A los 93, manejó 80 millas de ida y vuelta dos veces por semana durante casi dos años y medio para acumular los 30 créditos necesarios para obtener un título en el que había comenzado a trabajar en los 70, mientras que él tenía otra casa en Tequesta, Florida. Hasta 60 créditos en el cercano Palm Beach State College, y 30 más en Florida Atlantic University, antes de terminar en Mount St. Mary.

“Hemos estudiado muchos acontecimientos históricos como la Segunda Guerra Mundial y las guerras de Vietnam y Corea, pero esto era algo en lo que realmente había vivido”, dijo Mann. “No es de extrañar que estuve en la mayoría de mis exámenes.”

Keith Schuler, que ha sido el vecino de Mann durante los últimos 20 años, lo llamó “una inspiración y un ser humano increíble”.

“Este hombre tiene 94 años, y lo veo afuera cortando árboles, arrastrando troncos del bosque con su viejo tractor Ford, apilando leña y cortando la hierba”, dijo Schuler. “Entonces lo veo a él ya Gert corriendo como dos novios de la escuela secundaria, tomados de la mano y besándose, y conduciendo a la ciudad de Nueva York los fines de semana. Si no lo veía con mis propios ojos, no lo creería.

El Sr. Schuler estaba presente en el Ayuntamiento para la ceremonia, que él llamó “un acontecimiento único en la vida”, junto con otros invitados que llegaron a la edad del nieto de 7 meses de la Sra. Mokotoff, Jack Handman, a la novia misma. (La Sra. Mokotoff habría sido la segunda persona más vieja en su boda si su hermano mayor, Fred, 103, hubiera podido asistir.)

“Habíamos pasado todo el día juntos, y por la noche, preparé el dormitorio para ella, y yo iba a estar en la habitación de al lado”, dijo Mann. “Ella se mete en la cama, y ​​digo buenas noches y empiezo a salir, y ella dice, ‘¿A dónde vas?'”

Después de intercambiar votos y anillos de matrimonio, la pareja se regaron con aplausos, deseos y abrazos, ya que varios de los invitados comenzaron a llorar.

“Su entusiasmo es contagioso y su certeza de un destino juntos es inspiradora”, dijo el alcalde DeStefano, quien es el protegido político de la Sra. Mokotoff. “Pedimos que la visión que tienen unos de otros siempre refleja la atracción que los unió por primera vez”, dijo antes de pronunciarlos marido y mujer.

Después de la ceremonia, el Sr. Mann logró escapar por una puerta trasera y, momentos después, reapareció frente al Ayuntamiento, al volante de su Toyota Corolla rojo. Cuando los invitados comenzaron a derramarse en la acera, él pisó el acelerador y pasó por delante de ellos en la calle, arrastrando ruidosamente latas de refresco atadas al parachoques trasero debajo de un cartel que decía “Just Married”. Antes de regresar a recoger a su nueva esposa.

“Esto es fabuloso”, dijo Charles Mokotoff, hijo de la novia, un guitarrista clásico de renombre internacional que prestó sus talentos musicales a la ceremonia.

Poco después, la pareja y sus invitados resurgieron en John’s Harvest Inn, un restaurante cercano donde se realizó la recepción.

Justo antes de la cena, la novia levantó el techo, y las cejas del novio, cuando ella se sentó en una silla y subió su vestido de novia justo por encima de su rodilla para revelar que estaba usando una liga.

-Muy bonito -dijo el señor Mann, con las mejillas enrojecidas como el Corolla-. Tengo que admitir que me gusta.

El novio entonces se preguntó cómo su vida podría cambiar ahora que es un hombre casado, de nuevo.

“Nada va a cambiar”, dijo el Sr. Mann, tomando la mano de su esposa mientras hablaba. “Ya hemos hecho mucho juntos, y seamos francos, ambos sabemos que ninguno de nosotros es probable que encuentre a alguien más”, dijo con una sonrisa. “Así que de aquí en adelante, somos sólo nosotros dos, juntos, por los días restantes de nuestras vidas.”