¿Por qué es más difícil el aprendizaje con el paso de los años

El cerebro de las personas de mediana edad no es tan ágil como solía serlo por todo el estrés que ha soportado, según demuestra un estudio realizado en Estados Unidos.

Los investigadores norteamericanos dijeron que el estrés hace que las neuronas de una parte del cerebro que se necesitan para el aprendizaje se encojan y pierdan plasticidad, la capacidad para formar rápidamente conexiones llamadas sinapsis, informa la agencia Reuters.

iprofesional.com
26-5-2011

Los animales más jóvenes pueden recuperarse, pero a medida que pasan los años se empieza a perder esa capacidad.

Estos hallazgos ofrecen un nuevo acercamiento al proceso de envejecimiento, y pueden ayudar a explicar por qué en algunas personas el declive es más rápido que en otras.

“Suponíamos que estas neuronas se alterarían con la edad, pero la pérdida de plasticidad sináptica en el contexto de la experiencia vital tiene implicaciones profundas para el declive cognitivo relacionado con la edad”, dijo John Morrison, de la Escuela de Medicina Mount Sinai, cuyo estudio aparece en la publicación Journal of Neuroscience, en un comunicado.

Para el estudio, Morrison y sus colegas estudiaron a ratas jóvenes, de mediana edad y viejas que fueron colocadas en una zona confinada durante varias horas, lo que les causó la liberación de hormonas de estrés que llevan a cambios neuronales en la corteza prefrontal, una parte del cerebro usada para el aprendizaje.

Según Reuters, el equipo estudió luego cambios en una parte de las neuronas llamadas espinales que se usan para formar sinapsis. Cuando las miraron en el microscopio, vieron cambios en las de las ratas jóvenes, lo que muestra que pueden adaptarse a una experiencia estresante. Hubo pocos cambios en las de las ratas de mediana edad y ninguna en las ratas más viejas.

Los hallazgos sugieren que el envejecimiento causa una pérdida significativa en la capacidad cerebral para responder al estrés, algo que es crucial para el aprendizaje, dijo Morrison.

Y señaló: “La corteza frontal está constantemente reenviando impulsos en respuesta a las experiencias vitales”.

Sin embargo, comentó, el cerebro envejecido ya ha sufrido una pérdida significativa de estas neuronas espinales y las que quedan son menos capaces de responder en situaciones que exigen reenviar impulsos.

“Los animales viejos pierden esencialmente su capacidad para la plasticidad inducida por la experiencia”, manifestó a Reuters Morrison en una entrevista telefónica.

En un primer momento se vio sorprendido por los hallazgos y ahora los encuentra un poco sobrios.

“No querría intentar aprender un idioma”, dijo Morrison. Y añadió: “La gente puede hacerlo de forma parcial, pero para nada como un niño”

Sin embargo, no se pierde todo con la edad.

Según el experto, “una de las grandes cosas de la edad es que no pierdes experiencia. No pierdes las sinapsis y conexiones muy estables”.

Añadió que los hallazgos muestran un nuevo acercamiento en la búsqueda de tratamientos que protegen el cerebro del declive de la edad, como la enfermedad de Alzheimer.

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